Donna Strickland, gana el Nobel de Física

Donna Strickland, gana el Nobel de Física

La física Donna Strickland, de Canadá, fue galardonada conjuntamente con el francés Gerard Mourou por "su método para generar los pulsos de láser más cortos e intensos creados por la humanidad".

La Academia de Ciencias Sueca anunció que el Nobel de Física 2018 ha sido concedido a tres científicos que trabajan con “herramientas de luz”. Uno de los galardones fue para la científica canadiense Donna Strickland, quien se convirtió no solamente en la primera mujer en ganar el Nobel de Física en 55 años, sino en la tercera en recibirlo en toda la historia de los Nobel.

Strickland ganó el premio conjuntamente con el físico francés Gerard Mourou por “su método para generar los pulsos de láser más cortos e intensos creados por la humanidad”.

El método es usado en millones de cirugías correctivas de la vista llevadas a cabo cada año en el mundo

La última mujer antes de Strickland que ganó el Nobel de Física fue la científica estadounidense nacida en Alemania Maria Goeppert-Mayer, quien fue galardonada en 1963 por sus descubrimientos sobre el núcleo de los átomos. Marie Curie compartió en 1903 el Nobel de Física con su esposo Pierre Curie y con Antoine Henri Becquerel por sus investigaciones sobre radioactividad.

Fascinación con el láser

“Lo primero que pensé es que esto es algo totalmente loco. Y siempre te preguntas si ocurrió de verdad”, dijo Strickland al enterarse del galardón. Donna Strickland nació en 1959 en Guelph, Canadá. Estudió física en la Universidad McMaster de Canadá y obtuvo su doctorado en óptica en la Universidad de Rochester en Estados Unidos.

Desde 1991 a 1992 trabajó en la división de láser del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California. En 1997 la científica se unió al departamento de física de la Universidad de Waterloo en Canadá, donde sigue investigando técnicas de láser ultrarápidos, cortos y de alta intensidad.

Strickland recuerda que en su primera visita a un laboratorio de investigación de láser pensó que “los colores se asemejaban a un árbol de Navidad”. “Una parte de mí siempre se fascina con la posibilidad de jugar con láser coloridos”, afirmó la física, según el sitio de la Universidad de Waterloo.

Otra parte de Strickland es la determinación para crear el láser más intenso posible. “Para lograr un pulso breve necesitas muchos colores”, explicó Strickland. Y cuando la científica usa el término “corto” habla de femtosegundos (milbillonésima parte de un segundo): “el tiempo que le lleva a la luz recorrer una distancia menor que un cabello humano”.

Millones de cirugías

El estudio revolucionario de Strickland y Mourou se publicó en 1985 y fue la base de la tesis doctoral de Strickland. Usando un enfoque ingenioso, los científicos lograron crear pulsos de láser ultracortos y de alta intensidad. Strickland y Mourou estiraron pulsos de láser en tiempo, los amplificaron y finalmente los comprimieron.

Usando un enfoque ingenioso, los científicos lograron crear pulsos de láser ultracortos y de alta intensidad

Si un pulso de luz es comprimido en tiempo y se acorta, entonces hay más luz concentrada en un espacio diminuto, y la intensidad del pulso aumenta en forma dramática, explicó la Academia en un comunicado.

La técnica inventada por Strickland y Mourou, llamada “amplificación de pulso gorjeado”, “chirped pulse amplification” o CPA, se transformó rápidamente en el método estándar para obtener rayos láser de alta intensidad.

Antes del trabajo pionero de Strickland y Mourou el poder de los láser era limitado, porque al aumentar su intensidad los pulsos destruían el material utilizado para amplificar el rayo.

El método es usado en millones de cirugías correctivas de la vista llevadas a cabo cada año en el mundo que requieren un láser de alta intensidad ultra preciso.

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